Messier 76: Pequeña nebulosa mancuerna


"Nebulosa en el pie derecho de Andrómeda..." Así comienza la descripción del objeto 76 en el Catálogo de Nebulosas y Cúmulos Estelares del siglo XVIII de Charles Messier. De hecho, M76 es uno de los objetos más débiles en la lista de Messier y también es conocido por el nombre popular de "Little Dumbbell Nebula". Al igual que su homónimo M27 (la Nebulosa de la Mancuerna), M76 es reconocida como una nebulosa planetaria, una cubierta gaseosa lanzada por una estrella moribunda como el sol. Se piensa que la nebulosa en sí tiene una forma más parecida a una dona, mientras que la apariencia de una caja de su región central más brillante se debe a nuestra vista casi de borde. El gas que se expande más rápidamente lejos del orificio de la rosquilla produce los bucles más débiles de los materiales remotos. El material más débil se enfatiza en esta imagen compuesta, resaltada al mostrar la emisión de átomos de hidrógeno en naranja y átomos de oxígeno en tonos azules complementarios. La estrella moribunda de la nebulosa puede seleccionarse en la imagen nítida de color falso como la estrella teñida de azul cerca del centro de la forma de una caja. Las estimaciones de distancia ubican a M76 a una distancia de 3 a 5 mil años luz, lo que hace que la nebulosa tenga un diámetro de un año luz.