Messier 61: Galaxia estelar



Descubierta en 1779 por el astrónomo italiano Barnaba Oriani, M61 es una galaxia espiral barrada ubicada en la constelación de Virgo. Charles Messier lo notó la misma noche que Oriani, pero confundió a la galaxia con un cometa que pasaba. Un miembro del cúmulo de galaxias Virgo, M61 está a aproximadamente 55 millones de años luz de distancia de la Tierra y tiene una magnitud aparente de 10.2. Es más fácil de detectar durante el mes de mayo y se puede observar con un telescopio de tamaño moderado.

M61 es un tipo de galaxia conocida como galaxia estelar. Las galaxias 'Starburst' experimentan una tasa increíblemente alta de formación de estrellas, consumiendo con avidez su depósito de gas en un período de tiempo muy corto (en términos astronómicos). Pero esta no es la única actividad que ocurre dentro de la galaxia, se ha detectado una fuente de rayos X en lo profundo de su corazón, lo que lleva a los astrónomos a creer que un agujero negro supermasivo se encuentra en su núcleo. Esta galaxia también ha sido sede de siete supernovas observadas: la mayor parte de cualquier galaxia en el catálogo de Messier.


Esta imagen del M61 del Hubble, creada a partir de observaciones en longitudes de onda visibles e infrarrojas, permite observar de cerca la estructura de la galaxia. Los brazos en espiral se pueden ver con asombrosos detalles, girando hacia el centro de la galaxia, donde forman una espiral más pequeña e intensamente brillante. En las regiones externas, estos vastos brazos están salpicados de regiones azules y brillantes donde se forman nuevas estrellas a partir de densas y calientes nubes de gas.

El aspecto de la escalera de la imagen resulta del diseño de la cámara utilizada para tomar las exposiciones. La cámara consistía en cuatro detectores de luz, uno de los cuales proporcionaba una resolución más alta pero tenía un campo de visión más pequeño que los otros tres. Debido a que el detector con la resolución más alta no cubría tanta área como los otros, las regiones negras quedaron cuando las imágenes de los cuatro detectores se combinaron en una sola imagen.