Messier 79: Restos de una galaxia destrozada


Descubierto por el colega de Pierre Messier, Pierre Méchain en 1780, M79 es un cúmulo globular en la constelación de Lepus, la liebre. La mejor observación en el mes de enero es que el cúmulo tiene una magnitud aparente de aproximadamente 8. El corazón denso del cúmulo se puede ver como un pequeño parche borroso en los prismáticos, pero los observadores necesitarán al menos un telescopio de tamaño mediano para resolver los M79. Estrellas individuales y entornos exteriores.

Mientras que la mayoría de los cúmulos globulares en nuestra galaxia Vía Láctea aparecen alrededor del núcleo galáctico en Sagitario, M79 es uno de los pocos que se ven en el lado opuesto del cielo, lejos del centro de la galaxia. Eso es porque la Tierra se encuentra entre M79 y la mitad de la galaxia. M79 está a unos 41000 años luz de nosotros, pero aproximadamente 60000 años luz del centro galáctico.

M79 es también uno de los dos grupos globulares en el catálogo de Messier que nuestra galaxia podría haber robado de otras galaxias cercanas en un pasado no muy lejano. Una densidad inusual de estrellas gigantes rojas en la dirección de la constelación de Canis Major (no muy lejos de M79) podrían ser los restos de una galaxia enana que actualmente está siendo destrozada y absorbida por nuestra galaxia Vía Láctea. M79 podría haber sido arrebatado de esta pequeña galaxia, conocida como la Galaxia Enana Mayor de Canis.

Esta imagen de M79 combina observaciones visibles y ultravioletas tomadas por Hubble en 1995 y 1997. No es sorprendente que el cúmulo contenga muchas estrellas gigantes rojas que envejecen. Sin embargo, Hubble ha ayudado a demostrar que M79 también incluye numerosos "rezagados azules", que son más brillantes y más azules de lo que los astrónomos esperaban que fueran los residentes estelares de un viejo cúmulo globular. Los astrónomos sospechan que estos extraños objetos de apariencia juvenil son el producto de sus entornos compactos, que se forman a partir de fusiones estelares o de una estrella que extrae material de un vecino cercano.