Messier 94: Poblada de materia oscura


M94 es una galaxia espiral situada a 16 millones de años luz de distancia en la constelación de Canes Venatici. Fue descubierto en 1781 por Pierre Méchain, un astrónomo francés para quien un asteroide fue nombrado en 2002. La galaxia tiene una magnitud aparente de 9 y puede verse a través de un pequeño telescopio. La mejor época del año para observar M94 es durante mayo.

Esta imagen de Hubble del núcleo de M94 se compone de observaciones tomadas en longitudes de onda visibles e infrarrojas. Nuevas estrellas se están formando a gran velocidad dentro del anillo brillante. Esta región es conocida como un anillo de estallido estelar. La causa de esta región de formación estelar de forma peculiar es probablemente una onda de presión que se desplaza hacia afuera desde el centro galáctico, comprimiendo el gas y el polvo en las regiones externas. La compresión del material significa que el gas comienza a colapsar en nubes más densas. Dentro de estas densas nubes, la gravedad hace que el gas y el polvo se junten hasta que la temperatura y la presión sean lo suficientemente altas para que nazcan las estrellas.

Aunque inicialmente se creía que M94 tenía aproximadamente 30000 años luz de diámetro, dos brazos espirales débiles (no visibles en esta imagen) fueron descubiertos recientemente fuera de su región central que se extienden hacia el espacio. Este descubrimiento ha triplicado efectivamente el diámetro conocido de la galaxia. M94 también es notable por su deficiencia de materia oscura en relación con otras galaxias. Los astrónomos no saben por qué carece de la cantidad normal de materia oscura, pero la galaxia ha sido objeto de un extenso estudio como resultado.