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Una historia memorable

NGC 1222. Image credit: ESA/NASA

NGC 1222 mide 32300 años luz, y la podemos encontrar a 109 millones de años luz de distancia hacia la constelación de Eridanus. 

Como se ve en esta imagen tomada con la  Wide Field Camera 3 a bordo del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA, es una galaxia con una historia bastante memorable. NGC 1222 se ha descrito como un ejemplo peculiar de un tipo de galaxia conocida como galaxia lenticular. 

Pensamos que NGC 1222 está en proceso de tragarse dos galaxias enanas mucho más pequeñas que se acercaron demasiado a ella. Es probable que el encuentro haya sido el desencadenante de la explosión de estrellas en NGC 1222, trayendo nuevos suministros de gas que ahora están alimentando la explosión de la formación de estrellas.

Típicamente, este tipo de galaxia presentaría una apariencia bastante suave en el cielo y consistiría principalmente de estrellas viejas y rojizas. Un poco aburrido, tal vez. Pero NGC 1222 ciertamente no es un miembro típico de su clase, y es todo menos aburrida. Las observaciones muestran los rasgos característicos de una formación estelar muy reciente a gran escala, un evento conocido como estallido de estrellas. La razón de toda esta actividad violenta se debe al hecho de que NGC 1222 no está sola. En realidad contiene tres regiones compactas, cada una de las cuales parece ser el núcleo central de una galaxia. 

Aunque sus peculiaridades se vieron por primera vez en las imágenes fotográficas, éstas no pudieron revelar el nivel de detalles finos que puede recuperar el Hubble. La imagen tomada por Hubble nos permite ver una asombrosa cantidad de estructura en esta galaxia, enfatizando su colorida historia. Sobre el suave fondo de estrellas viejas que era la galaxia lenticular original, podemos ver claramente los filamentos oscuros de polvo y los filamentos brillantes de gas, ambos asociados con el proceso de formación de estrellas de gran alcance.


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