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Página 343 de 365: Nebulosa planetaria NGC 2438


NGC 2438 es una nebulosa planetaria, la cubierta gaseosa expulsada por una estrella moribunda, parecida al Sol, de miles de millones de años cuyo depósito central de combustible de hidrógeno se ha agotado. A unos 3000 años luz de distancia, se encuentra dentro de los límites de la constelación Puppis. Sorprendentemente, NGC 2438 también parece estar en las afueras del brillante y relativamente joven cúmulo estelar abierto M46. Pero la estrella central de esta nebulosa planetaria no solo es mucho más antigua que las estrellas de M46, sino que se mueve a través del espacio a una velocidad diferente a la de las estrellas en racimo. Las estimaciones de distancia también colocan NGC 2438 más cerca que M46 y entonces la nebulosa aparece en primer plano, solo por casualidad a lo largo de la línea de visión del joven cúmulo estelar. Esta imagen profunda de NGC 2438 resalta un halo de gas atómico brillante de más de 4,5 años luz de diámetro, que se extiende más allá del anillo interior más brillante de la nebulosa. Halos similares se han encontrado en imágenes profundas de otras nebulosas planetarias, producidas durante las primeras fases activas de su envejecimiento de las estrellas centrales.

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