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El volcán gigante de la luna de Júpiter ¡Va a explotar!

El volcán más grande en la luna de Júpiter Io debería entrar en erupción en cualquier momento.


Esta imagen, capturada por la nave espacial Voyager 1 de la NASA, muestra un penacho que se eleva desde Loki Patera, el volcán más grande en la luna de Júpiter Io.(Imagen: © NASA / JPL / USGS)

Loki Patera, un lago de lava de 200 kilómetros en el cuerpo más volcánicamente activo del Sistema Solar, ha tenido una actividad bastante regular en las últimas décadas. Y se espera un estallido muy pronto.

Los científicos no están seguros de qué impulsa los estallidos de Loki Patera, pero la explicación principal plantea un proceso muy diferente de lo que está detrás de las erupciones volcánicas típicas aquí en la Tierra ,la capa superior de Loki Patera se solidifica y luego cae en la porción aún líquida debajo.

Y la intriga que rodea a Loki Patera no se detiene ahí, la periodicidad de las erupciones del lago también ha cambiado a lo largo de las décadas. Los estallidos ocurrieron cada 540 días terrestres más o menos en la década de 1990. El comportamiento periódico parecía detenerse a principios de la década de 2000, pero reapareció alrededor de 2013, y las erupciones ahora ocurren aproximadamente cada 475 días.

El ciclo de actividad de Loki Patera es demasiado largo para estar atado a la órbita de Io alrededor de Júpiter, que es súper firme, la luna completa una vuelta cada 1,77 días terrestres. Entonces, los investigadores piensan que las interacciones gravitacionales entre Io y algunos de sus lunas vecinas pueden ser responsables de la (semi) regularidad. 

Sin embargo, la poderosa gravedad de Júpiter es la causa raíz del vulcanismo de Io en general. El constante tirón del planeta estira las entrañas de Io, derritiendo la roca lunar en magma a través del calentamiento de las mareas. (Recordatorio: la lava es solo magma que ha alcanzado la superficie de un planeta o luna).