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Acabamos de descubrir el segundo cometa interestelar

Al principio, era solo otra mota brillante y borrosa en el cielo. Pero es algo mucho más emocionante. El segundo objeto conocido que se precipita a través de nuestro Sistema Solar después de abandonar otro sistema.

En esta imagen del Observatorio Géminis, se puede ver el cometa interestelar mientras cruza el cielo nocturno.(Imagen: © Observatorio Gemini / NSF / AURA)

Eso haría que el cometa, actualmente conocido como Cometa C / 2019 Q4 (Borisov) sea el primer sucesor viajero del objeto interestelar Oumuamua, que fue descubierto en octubre de 2017.


Una descripción de la ruta del cometa C / 2019 Q4, el segundo objeto interestelar detectado hasta la fecha.
(Crédito de la imagen: ESA)

Pero como señaló la Circular Electrónica del Planeta Menor, para C / 2019 Q4, los datos hasta ahora sugieren que su camino es una hipérbola, con el objeto arqueándose desde más allá de nuestro Sistema Solar y destinado a abandonar el vecindario pronto. Esa es una trayectoria que los científicos han visto hasta ahora solo desde 'Oumuamua, aunque las estimaciones sugieren que estos visitantes deberían cargar a través de nuestro Sistema Solar con bastante regularidad. (Hace unos meses, los científicos sugirieron que un meteorito que golpeó la Tierra en 2014 también podría haber sido interestelar).

Un observador del cielo ucraniano llamado Gennady Borisov realizó el primer avistamiento de C / 2019 Q4, el 30 de agosto, y lo volvió a ver dos días después. Desde entonces, otros seis astrónomos han presentado observaciones al centro de datos del Centro del Planeta Menor, que alberga la Circular Electrónica del Planeta Menor. Los datos cubren del 30 de agosto al 8 de septiembre.

Los astrónomos esperan que esos avistamientos pronto tengan mucha compañía. "Las observaciones adicionales son claramente muy deseables, ya que todas las observaciones disponibles actualmente se han obtenido en pequeños alargamientos solares y elevaciones bajas", continuó la circular.

Y debería haber muchas oportunidades para que los observadores recopilen más datos sobre C / 2019 Q4. Es posible que la búsqueda deba detenerse durante un mes más o menos debido a la proximidad del objeto al Sol, pero Borisov vio al cometa lo suficientemente temprano en su viaje como para que los astrónomos puedan estudiarlo durante al menos un año, según la circular. Eso está en marcado contraste con 'Oumuamua, que ya se despedía de nuestro Sistema Solar cuando los científicos lo detectaron.

El cometa C / 2019 Q4, por el contrario, es el tipo de candidato interestelar que la Agencia Espacial Europea (ESA) espera estudiar a través de una misión llamada Comet Interceptor en solo unos pocos años. Esa misión consiste en un trío de naves espaciales que la ESA desea enviar a un objeto de Nube de Oort o un objeto interestelar, dependiendo de las observaciones disponibles a medida que avanza la planificación.

Según una declaración de la ESA, C / 2019 Q4 tiene unos pocos kilómetros de ancho y pasará más cerca del Sol, a unos 300 millones de kilómetros del Sol, a principios de diciembre. Eso es aproximadamente el doble de la distancia promedio entre la Tierra y el Sol.