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El agujero de ozono sobre la Antártida se reduce a un tamaño récord

No ha sido tan pequeño desde que se descubrió en los años 80.

El agujero de ozono (azul) se puede ver aquí sobre la Antártida el 4 de octubre de 2019.(Imagen: © NASA Goddard / Katy Mersmann)

El agujero de ozono sobre la Antártida, donde los rayos ultravioleta (UV) dañinos del Sol atraviesan la estratosfera, se ha reducido a su tamaño más pequeño registrado desde 1982, según descubrieron los científicos.

Por lo general, en esta época del año, el agujero en el ozono, una capa compuesta de moléculas que contienen tres átomos de oxígeno, crece a unos 20 millones de kilómetros cuadrados, dijo la NASA. Eso es más grande que Rusia.

Pero el clima inusualmente cálido en el hemisferio sur significa que el agujero solo se extendió menos de 10 millones de kilómetros cuadrados durante la mayor parte de septiembre hasta ahora, según un comunicado de la NASA. 

Este calentamiento que se produjo es una gran noticia para el hemisferio sur porque el ozono será más alto y los niveles de UV serán más bajos.

Así es como funciona: durante los meses de invierno en el hemisferio sur, se forman nubes en la estratosfera, que se extiende de aproximadamente 9,5 a 50 km sobre la superficie de la Tierra. Allí, incluso la menor cantidad de luz visible del Sol descompone el gas de cloro en átomos de cloro, esos átomos se consideran "reactivos" y pueden destruir químicamente las moléculas de ozono. Entonces, el agujero de ozono sobre la Antártida tiende a ser mucho más grande en el invierno del sur. 

Cuando las temperaturas sobre la Antártida comienzan a calentarse, las nubes polares en la estratosfera se disipan, lo que significa que no hay lugar para que tengan lugar esas reacciones químicas que aniquilan el ozono, manteniendo el agujero de ozono muy pequeño.

Esto es tan pequeño como lo estábamos viendo a principios de los años 80, porque el agujero de ozono era tan pequeño que ni siquiera se descubrió hasta 1985.

El gas de cloro que destruye el ozono proviene principalmente de los clorofluorocarbonos (CFC) que se fabricaron hasta la prohibición de Estados Unidos a partir de 1996. Aun así, algunos tipos de CFC pueden permanecer en la atmósfera durante más de 100 años.

Si las temperaturas más altas son buenas para la capa de ozono, ¿eso significa que el agujero se hará aún más pequeño a medida que los humanos bombeen gases de efecto invernadero como el dióxido de carbono a la atmósfera? 

No del todo. Resulta que el dióxido de carbono tiene el efecto contrario en la estratosfera como lo hace en la capa más cercana al suelo llamada troposfera. El CO2 en la estratosfera absorbe y luego emite ese calor al espacio, y esta capa de la atmósfera en realidad se está enfriando.