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El descubrimiento de Plutón

Plutón, una vez que se cree que es el noveno planeta, es descubierto en el Observatorio Lowell en Flagstaff, Arizona, por el astrónomo Clyde W. Tombaugh.


La existencia de un noveno planeta desconocido fue propuesta por primera vez por Percival Lowell, quien teorizó que las oscilaciones en las órbitas de Urano y Neptuno fueron causadas por la atracción gravitacional de un cuerpo planetario desconocido. Lowell calculó la ubicación aproximada del noveno planeta hipotético y buscó durante más de una década sin éxito. Sin embargo, en 1929, utilizando los cálculos de Lowell y WH Pickering como guía, la búsqueda de Plutón se reanudó en el Observatorio Lowell en Arizona. El 18 de febrero de 1930, Tombaugh descubrió el pequeño planeta distante mediante el uso de una nueva técnica astronómica de placas fotográficas combinadas con un microscopio parpadeante. Su descubrimiento fue confirmado por varios otros astrónomos, y el 13 de marzo de 1930, el aniversario del nacimiento de Lowell y del descubrimiento de Urano por William Hershel, se anunció públicamente el descubrimiento de Plutón.

Con una temperatura de superficie estimada en aproximadamente -360 Fahrenheit, Plutón recibió el nombre romano del dios del inframundo en la mitología griega. La distancia promedio de Plutón al Sol es de casi seis mil millones de kilómetros, y le lleva aproximadamente 248 años completar una órbita. También tiene la órbita más elíptica e inclinada de cualquier planeta, y en su punto más cercano al Sol pasa dentro de la órbita de Neptuno, el octavo planeta.

Después de su descubrimiento, algunos astrónomos cuestionaron si Plutón tenía suficiente masa para afectar las órbitas de Urano y Neptuno. En 1978, James Christy y Robert Harrington descubrieron la única luna conocida de Plutón, Caronte. Juntos, se pensó que Plutón y Caronte formaban un sistema de doble planeta, que era de una masa lo suficientemente amplia como para causar oscilaciones en las órbitas de Urano y Neptuno. Sin embargo, en agosto de 2006, la Unión Astronómica Internacional anunció que Plutón ya no se consideraría un planeta, debido a las nuevas reglas que dichos planetas deben "despejar el vecindario alrededor de su órbita". Dado que la órbita oblonga de Plutón se superpone a la de Neptuno, fue descalificada.

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