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¿Quién inventó la tabla periódica?

La mayoría de la gente piensa que Mendeleev inventó la tabla periódica moderna. Dmitri Mendeleev presentó su tabla periódica de los elementos basada en el aumento del peso atómico el 6 de marzo de 1869, en una presentación a la Sociedad Química Rusa. Si bien la tabla de Mendeleev fue la primera en obtener cierta aceptación en la comunidad científica, no fue la primera tabla inventada.

Versión original de la tabla periódica de elementos publicada en 1869 por el químico ruso Dmitri Mendeleyev.
Clive Streeter / Getty Images

Algunos elementos eran conocidos desde la antigüedad, como el oro, el azufre y el carbono. Los alquimistas comenzaron a descubrir e identificar nuevos elementos en el siglo XVII. A principios del siglo XIX, se habían descubierto unos 47 elementos, lo que proporcionó datos suficientes para que los químicos comenzasen a ver patrones. John Newlands había publicado su Ley de las Octavas en 1865. La Ley de las Octavas no permitía espacio para elementos no descubiertos, por lo que fue criticado y no obtuvo reconocimiento.

Un año antes (1864) Lothar Meyer publicó una tabla periódica que describía la colocación de 28 elementos. La tabla periódica de Meyer ordenó los elementos en grupos dispuestos en orden de sus pesos atómicos. Su tabla periódica organizó los elementos en seis familias según su valencia, que fue el primer intento de clasificar los elementos de acuerdo con esta propiedad.

Si bien muchas personas son conscientes de la contribución de Meyer a la comprensión de la periodicidad de los elementos y al desarrollo de la tabla periódica, muchas no han oído hablar de Alexandre-Emile Béguyer de Chancourtois. De Chancourtois fue el primer científico en organizar los elementos químicos en orden de sus pesos atómicos. En 1862 (cinco años antes de Mendeleev), de Chancourtois presentó un documento que describe su disposición de los elementos a la Academia de Ciencias de Francia. El artículo fue publicado en el diario de la Academia, Comptes Rendus, pero sin la tabla real. La tabla periódica apareció en otra publicación, pero no fue tan ampliamente leída como el diario de la Academia. De Chancourtois era geólogo y su trabajo trataba principalmente de conceptos geológicos, por lo que su tabla periódica no llamó la atención de los químicos de la época.

Diferencia de la tabla periódica moderna:

Tanto De Chancourtois como Mendeleev organizaron elementos aumentando el peso atómico. Esto tiene sentido porque la estructura del átomo no se entendía en ese momento, por lo que los conceptos de protones e isótopos aún no se habían descrito. La tabla periódica moderna ordena los elementos según el número atómico creciente en lugar de aumentar el peso atómico. En su mayor parte, esto no cambia el orden de los elementos, pero es una distinción importante entre tablas antiguas y modernas. Las tablas anteriores eran tablas periódicas verdaderas ya que agrupaban los elementos de acuerdo con la periodicidad de sus propiedades químicas y físicas.

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