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Planeta habitable a la vista

Los astrónomos han encontrado un exoplaneta cercano a la "super-Tierra" que puede ser capaz de soportar la vida tal como la conocemos.

Un grupo internacional de astrónomos descubrió el planeta utilizando el Satélite de Estudio de Exoplanetas en Tránsito (TESS) de la NASA a principios de este año en la constelación Hydra, a unos 31 años luz de la Tierra, según un comunicado de la NASA. (Un año luz es la distancia que recorre la luz en un año, aproximadamente 10 billones de kilómetros).

Se cree que el exoplaneta, llamado GJ 357 d, tiene aproximadamente el doble del tamaño de la Tierra y alberga seis veces la masa de la Tierra. Ubicados en el borde exterior de la "zona habitable" de su estrella anfitriona, los científicos creen que esta súper Tierra podría tener agua en su superficie.


Una ilustración de la súper Tierra GJ 357 d orbitando su sol enano.
Crédito: Jack Madden / Universidad de Cornell

"Si el planeta tiene una atmósfera densa, lo que requerirá estudios futuros para determinarlo, podría atrapar suficiente calor para calentar el planeta y permitir que el agua líquida en su superficie", Diana Kossakowski, investigadora del Instituto de Astronomía Max Planck en Heidelberg, Alemania, y coautora del reciente estudio, dijo en el comunicado.

El planeta potencialmente habitable y dos mundos vecinos se encontraron orbitando alrededor de una estrella enana, alrededor de un tercio del tamaño y la masa de nuestro propio sol y un 40% más frío. TESS notó que la luz proveniente de esta pequeña estrella se atenúa ligeramente cada 3,9 días, una pista de que un exoplaneta puede estar transitando por su cara.

Ese mundo es GJ 357 b, una "Tierra caliente" que orbita 11 veces más cerca de su estrella anfitriona que Mercurio del Sol y probablemente tiene una temperatura superficial de alrededor de 490 grados Fahrenheit (254 grados Celsius).

Pero el planeta vecino posiblemente habitable de GJ 357b pronto se robó el espectáculo. Otras observaciones mostraron que GJ 357 d orbita su estrella cada 557 días a ,una distancia de aproximadamente una quinta parte de la distancia de la Tierra al Sol, y podría tener condiciones similares a la Tierra, según un comunicado de la Universidad de Cornell.

"Construimos los primeros modelos de cómo podría ser este nuevo mundo", dijo en el comunicado Jack Madden, candidato a doctorado en Cornell y coautor del estudio. "El solo hecho de saber que el agua líquida puede existir en la superficie de este planeta motiva a los científicos a encontrar formas de detectar signos de vida".

El otro planeta en el sistema, GJ 357 c, es al menos 3,4 veces más masivo que la Tierra y orbita la estrella cada 9,1 días. El GJ 357 c probablemente tenga una temperatura superficial de alrededor de 260 Fahrenheit (127 C), dijeron funcionarios de la NASA.

El equipo espera poder pronto buscar signos de vida en el exoplaneta con futuros telescopios.

El estudio fue publicado el 31 de julio en la revista Astronomy and Astrophysics.