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¿Qué nos puede enseñar el coronavirus acerca de traer muestras de Marte?

Un nuevo virus llamado SARS-CoV-2 es un coronavirus que ha causado un brote de una enfermedad llamada COVID-19, al igual que ha pasado con este virus, ¿Podría causarnos alguna extraña enfermedad traer muestras de otros planetas?

Los científicos todavía están tratando de averiguar si Marte muestra algún rastro de vida. (Imagen: © NASA / JPL-Caltech).

Los grupos de salud pública, todavía están aprendiendo sobre el virus, controlando la enfermedad que causa e investigando posibles formas de detenerlo.

Pero siendo yo, mi mente fue directamente a Marte. Hace tiempo que conozco la visión de la ciencia ficción de que la Tierra recibe muestras espaciales que transportan organismos que podrían ser peligrosas para la frágil biosfera de la Tierra.


¿Qué pasa si tales muestras resultan ser peligrosas y contagiosas? ¿Hay algunas lecciones orientadas a Marte que se puedan aprender de COVID-19 y otras enfermedades infecciosas importantes? 

En 1973, Carl Sagan publicó "La conexión cósmica: una perspectiva extraterrestre", ofreciendo esta visión de los patógenos marcianos:

Precisamente porque Marte es un ambiente de gran interés biológico potencial, es posible que en Marte haya patógenos, organismos que, si se transportan al medio terrestre, podrían causar un daño biológico enorme: una plaga marciana, el giro en la trama de HG Wells 'War of the Worlds, pero a la inversa. Este es un punto extremadamente grave. Por un lado, podemos argumentar que los organismos marcianos no pueden causar ningún problema grave a los organismos terrestres, porque no ha habido contacto biológico durante 4500 millones de años entre organismos marcianos y terrestres. Por otro lado, podemos argumentar igualmente bien que los organismos terrestres no han desarrollado defensas contra posibles patógenos marcianos, precisamente porque no ha habido tal contacto durante 4500 millones de años. La posibilidad de una infección de este tipo puede ser muy pequeña, pero los riesgos, si ocurre, son ciertamente muy altos".

Preocupación e ignorancia:

¿Qué podría pasar si tal infección ocurre? 

Por ejemplo, las pruebas de diagnóstico disponibles para el coronavirus en este momento no son perfectamente precisas, y pueden pasar más de una semana después de la infección para que se desarrollen los síntomas. Y aunque una infección terrestre podría estar limitada por el cambio de estaciones, eso no necesariamente sería cierto para un vector de enfermedad extraña.

Pero el enfoque de precaución planificado, basado en la contención estricta y las pruebas de vida y riesgos biológicos, es compatible con el potencial de descubrir vida en una muestra, o en cualquier otro lugar de Marte por otros medios, ya que aún permitiría que se devuelva una muestra.

Como el reciente informe a la NASA de la Junta de Revisión Independiente de Protección Planetaria declaró, este enfoque requiere que se desarrolle por adelantado una instalación de manejo de muestras dedicada a analizar y probar muestras marcianas.

Pasos de precaución:

¿Es la aparición de una nueva epidemia aquí en nuestro planeta una señal sobre la adopción de medidas preventivas con respecto a la protección planetaria?

Catharine Conley fue oficial de protección planetaria de la NASA desde 2006 hasta noviembre de 2017. "Al igual que con las epidemias históricas de enfermedades infecciosas, el coronavirus que se está propagando actualmente es otro ejemplo de por qué es tan importante comprender las consecuencias de interactuar con entornos que los humanos rara vez contactan y luego distribuyen ampliamente", dijo.

"En el caso de la exploración de Marte, es muy probable que los organismos de la Tierra transportados a Marte puedan causar problemas a los futuros habitantes", dijo Conley. "Si la vida en Marte existe y es llevada a la Tierra, es más probable que cause efectos en el medio ambiente, como las algas que recientemente calientan el hielo en Groenlandia, que sería un patógeno humano virulento".

Sin embargo, si la vida de Marte está relacionada con la vida terrestre, dijo Conley, "eso hace que sea mucho más difícil distinguirlo de la contaminación de la Tierra, y también, al igual que las enfermedades que saltan especies, también es más probable que nos afecten".