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El hielo marino más estable del Ártico se desvanece alarmantemente rápido

Después de que el cambio climático derrita la capa de hielo durante todo el año en el Océano Ártico, solo quedará el hielo más antiguo y grueso de la región... ¿o no? Un nuevo estudio ofrece una grave advertencia de que incluso este hielo está en riesgo.

Los depósitos más importantes de hielo marino del Ártico están desapareciendo rápidamente.
(Imagen: © NOAA)

Conocida como la "Última área de hielo", esta zona helada se extiende más de 2000 kilómetros desde la costa norte de Groenlandia hasta la parte occidental del archipiélago ártico canadiense. El hielo duradero aquí tiene al menos 5 años, más viejo que en las regiones vecinas, y mide unos 4 metros de espesor.

Sin embargo, este hielo marino más antiguo y robusto no es tan estable como se pensaba, y está desapareciendo mucho más rápido de lo esperado. De hecho, la última área de hielo está desapareciendo aproximadamente el doble de rápido que el hielo marino más joven y delgado del Ártico, informaron los investigadores en un nuevo estudio.

Gran parte del hielo en el Ártico occidental es "hielo de primer año", hielo que no tiene más de 1 año, dijo el autor principal del estudio Kent Moore, profesor de física de la Universidad de Toronto Mississauga. 

La capa de hielo marino en el Ártico crece y se contrae con las estaciones, pero en los últimos años se ha visto un hielo cada vez menos extendido, tanto en invierno como en verano. En 2019, el hielo marino del Ártico alcanzó su máximo el 13 de marzo, abarcando alrededor de 15 millones de kilómetros cuadrados. Esa medida es en realidad más baja que la mayoría de los 40 años anteriores, según el Centro Nacional de Datos de Nieve y Hielo (NSIDC).

La capa de hielo marino del Ártico para 2019 alcanzó su nivel más bajo el 18 de septiembre. Con 4 millones de kilómetros cuadrados, esta cobertura empató con 2007 y 2016 como el segundo más bajo desde la década de 1970, informó la NASA . 

El pronóstico para el hielo del Ártico en un mundo en calentamiento es sombrío. Los modelos climáticos predicen que la mayor parte del hielo fuera de la Última área de hielo podría desaparecer definitivamente en las próximas décadas, dejando la Última área de hielo como el único refugio para la vida marina que depende del hielo, como focas, osos polares y algas, Dijo Moore.

Hielo dinámico:

Durante mucho tiempo se pensó que este hielo era bastante estacionario, se acumulaba sin demasiadas pérdidas y se encerraba en un lugar donde no estaba perturbado por el viento y las corrientes oceánicas. Por primera vez, los científicos observaron la última área de hielo utilizando un modelo que reproducía el ciclo de hielo local, incorporando datos satelitales y atmosféricos de 1979 a 2018. Los autores del estudio descubrieron que la región era mucho más dinámica de lo que se sospechaba anteriormente, y enormes cantidades de hielo fueron llevados al océano.

También aprendieron que esta área se estaba adelgazando a un ritmo acelerado en comparación con el resto del Ártico. Desde finales de la década de 1970, dos lugares han visto caer su espesor de hielo en aproximadamente 2 m, escribieron los investigadores.

"Todavía no sabemos exactamente por qué, pero probablemente se deba a que el hielo ahora es más móvil y, por lo tanto, puede abandonar esta área más fácilmente que en el pasado", dijo Moore.

El cambio climático está calentando las cosas en el Ártico a un ritmo inigualable en cualquier otro lugar del mundo. En junio, la temperatura promedio en el Ártico fue más cálida que el promedio habitual en casi 5,5 grados Celsius. Debido a que los modelos climáticos hasta ahora probablemente han subestimado la pérdida de hielo de la Última Área de Hielo, es posible que el Ártico alcance un estado sin hielo aún más rápido de lo previsto, advirtieron los autores del estudio. Y si la Tierra continúa calentándose, incluso la Última Área de Hielo no permanecerá congelada por mucho más tiempo, dijo Moore.

"Eventualmente también perderemos hielo en esta región, si no controlamos nuestro uso de carbono en los próximos años", dijo. "Vamos a pasar un punto en el que no podremos sostener estos ecosistemas, si la pérdida de hielo persiste durante la segunda mitad de este siglo".

Los hallazgos se publicaron en línea el 15 de octubre en la revista Geophysical Research Letters.