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El agua en la Luna es más común de lo que pensamos

Por primera vez, los científicos han identificado agua en la superficie de la Luna iluminada por el Sol. También encontraron que el agua es más común en la Luna de lo que se pensaba anteriormente, con bolsas de hielo escondidas en regiones sombrías de "oscuridad eterna", algunas tan pequeñas como una pequeña moneda.

Los científicos han estado encontrando signos de agua en la Luna desde 2009 y, en 2018, confirmaron la presencia de hielo de agua en la superficie lunar. Ahora, los investigadores en dos nuevos estudios han detectado agua en una de las formaciones de cráter más grandes en una superficie iluminada por el Sol en la Luna y también encontraron que la superficie lunar podría albergar abundantes parches de hielo secreto en "trampas frías", regiones de lugares permanentemente en sombra.


El cráter Clavius ​​en la Luna visto por el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA. El observatorio SOFIA ha detectado agua congelada en las regiones sombreadas de esta ubicación lunar iluminada por el Sol.(Crédito de la imagen: NASA / Moon Trek / USGS / LRO)

En un estudio, los investigadores dirigidos por Casey Honniball, investigador postdoctoral de la NASA en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Maryland, estudiaron el agua en la Luna utilizando datos del telescopio aéreo SOFIA (Observatorio estratosférico de astronomía infrarroja) de la NASA. Con estas observaciones, los científicos, por primera vez en la historia, detectaron agua en la superficie lunar iluminada por el Sol. 

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El trabajo anterior para identificar el agua en la Luna se basó en una firma espectral, el "código de barras" distintivo que los científicos usan para identificar materiales, que se refleja en función de la longitud de onda. Pero esos datos no distinguen entre el agua y el hidroxilo (la molécula de OH) unidos a los minerales de la superficie lunar. 

Las observaciones anteriores detectaron una firma química que podría denotar agua o hidroxilo pero, con estas nuevas observaciones, los investigadores pudieron detectar la firma química única del agua. Los científicos encontraron agua cerca del cráter Clavius, una de las formaciones de cráter más grandes de la Luna, y también en una parte de baja latitud de Mare Serenitatis.

Los investigadores encontraron que esta agua existe en alrededor de 100 a 400 partes por millón. Los científicos sugieren que esta agua probablemente esté "intercalada" entre granos en la superficie lunar, lo que la protege del medio ambiente.


Este diagrama de la NASA muestra la ubicación del cráter Clavius ​​en la luna, donde el observatorio volador SOFIA ha detectado hielo de agua en trampas frías y sombrías en la superficie lunar iluminada por el Sol. (Crédito de la imagen: NASA)

En el otro estudio, dirigido por Hayne, los investigadores utilizaron datos de la nave espacial Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA en órbita alrededor de la Luna para estudiar la distribución de trampas frías, donde el agua podría existir no solo de manera transitoria, sino permanente. 

Los científicos encontraron una amplia variedad de trampas frías, incluidas "micro trampas frías" de tan solo 0,4 pulgadas (1 centímetro) de diámetro, y evidencia de que podría haber cientos o incluso miles de veces más de estas "micro" trampas frías más pequeñas que los más grandes. También encontraron estas sombras permanentes en ambos polos. 

De hecho, el equipo de Hayne descubrió que la friolera de 40000 kilómetros cuadrados de la superficie lunar podría contener agua. Eso es más del doble del área que los científicos previamente habían reservado para el hielo de agua en la Luna. 

La naturaleza interesante de estas "trampas frías" es que no son solo áreas frías y sombreadas donde es más probable que se acumule el agua. Son tan fríos que el agua o el hielo quedarían literalmente atrapados allí durante un tiempo increíble.

Si bien Hayne y su equipo declararon que realmente necesitan encontrar este hielo con rovers o misiones tripuladas para verificar completamente su existencia, este nuevo hallazgo podría resultar monumental en los planes de la humanidad de no solo devolver a los astronautas a la Luna (la NASA espera hacerlo para 2024). con su programa Artemis), sino también para crear campamentos humanos a largo plazo en la superficie lunar como campo de pruebas y punto de partida a Marte. 

Fuente: NASA.gov