La NASA y SpaceX quieren reactivar el Hubble

La NASA y SpaceX firmaron un Acuerdo de Ley Espacial el jueves 22 de septiembre para estudiar la viabilidad de una idea del Programa SpaceX y Polaris para impulsar y utilizar el Telescopio Espacial Hubble de la agencia a una órbita más alta con la nave espacial Dragon.

Un astronauta a bordo del transbordador espacial Atlantis capturó esta imagen del telescopio espacial Hubble el 19 de mayo de 2009.

Hubble ha estado operando desde 1990, a unos 540 km sobre la Tierra, pero actualmente se podría considerar que es basura espacial, ya está en desuso, y cae lentamente hacia la Tierra, caída que se espera para dentro de más de 10 años. Antes de realizar planes para retirar de manera segura los restos del Hubble, se estudia impulsar el Hubble a una órbita más alta,  y agregar varios años de operaciones a su vida aportando utilidad a nuevas misiones.

Esta imagen del 24 de abril de 2021 muestra el SpaceX Crew Dragon Endeavour mientras se acercaba a la Estación Espacial Internacional.

Los equipos esperan que el estudio del programa se demore hasta seis meses, recopilando datos técnicos tanto del Hubble como de la nave espacial SpaceX Dragon. Estos datos ayudarán a determinar si sería posible reunirse, acoplarse y mover el telescopio de manera segura a una órbita más estable.

Si bien Hubble y Dragon servirán como modelos de prueba para este estudio, partes del concepto de la misión pueden aplicarse a otras naves espaciales, particularmente aquellas en órbita cercana a la Tierra como el Hubble.


Fuente: NASA.

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¿Podría un asteroide destruir la Tierra?

Para destruir nuestro planeta, probablemente se necesitaría una roca tan grande como un planeta para destruir la Tierra. Pero se necesitaría mucho, mucho menos para destruir la vida en la Tierra, o la mayor parte de ella, por ejemplo, un objeto más grande que Marte golpeó la Tierra al principio de su historia y formó la Luna, sin destruir la Tierra.

Defensa planetaria. NASA.

Una colisión con una roca más grande, que mida al menos 1 km de ancho, probablemente provocaría el fin de la civilización, al desencadenar desastres climáticos globales . Y si hoy llegara un impactador del tamaño del asteroide que mató a los dinosaurios, probablemente extinguiría a los humanos (y a muchas otras especies). En términos generales, el impacto inicial crea una gran bola de fuego que mata a cualquiera que pueda verla. Luego, el polvo del impacto y el humo de los incendios rodean la Tierra, sumergiendo a nuestro planeta en el llamado invierno de impacto.

Durante esta temporada de sufrimiento, tanto polvo y gases nocivos nublarían el cielo que las plantas ya no podrían convertir la luz solar en energía a través de la fotosíntesis . La vida vegetal perecería en todo el mundo, y los animales pronto harían lo mismo. Solo los animales muy pequeños que habitan en el suelo (como nuestros primeros ancestros mamíferos) tendrían una oportunidad de sobrevivir.

Es comprensible que la NASA y otras agencias espaciales se tomen muy en serio la amenaza de los impactos de asteroides, monitoreando de cerca miles de impactos potenciales en nuestro sistema solar. La buena noticia es que no existe la amenaza de que ningún asteroide potencialmente peligroso llegue a nuestro planeta durante al menos los próximos 100 años. Y, si una roca espacial potencialmente peligrosa cambiara de rumbo inesperadamente y pusiera a nuestro planeta en la mira, la NASA tiene todos los recursos necesarios para evitar el problema. 


Fuente: NASA.

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¿Cómo podemos evitar que un asteroide golpee la Tierra?

Actualmente, el impacto de un asteroide es el único desastre natural que podríamos prevenir. Hay algunos métodos que la NASA está estudiando para desviar un asteroide en curso para impactar la Tierra. 

De izquierda a derecha: asteroide Bennu, meteorito bola de fuego sobre Groningen y cometa 67P
Créditos: Bennu: NASA, Meteorito: Robert Mikaelyan, Cometa 67P: ESA

Una de estas técnicas se llama tractor de gravedad: Implica una nave espacial que se encontraría con un asteroide (pero no aterrizaría en su superficie) y mantendría su posición relativa óptima para usar la atracción de gravedad mutua entre el satélite y el asteroide para alterar lentamente el curso del asteroide. Una nave espacial tractora de gravedad podría incluso mejorar su propia atracción gravitacional arrancando primero una roca de la superficie del asteroide para agregarla a su propia masa.

Un impactador cinético es actualmente el método disponible más simple y tecnológicamente más maduro para defenderse de los asteroides. En esta técnica, se lanza una nave espacial que simplemente se estrella contra el asteroide a una velocidad de varios kilómetros por segundo. Los científicos han probado la técnica de impacto cinético mediante la prueba de redirección de doble asteroide(DART) en un sistema de asteroides llamado Didymos en 2022. El objetivo de DART es un sistema de asteroides binario donde un asteroide del tamaño de un estadio de fútbol (Didymos B) está orbitando un asteroide de media milla de ancho (Didymos A). El objetivo de la NASA es enviar la nave espacial DART del tamaño de un automóvil que se estrelle contra Didymos B a 25000 kilómetros por hora para determinar cuánto puede cambiar el impacto la órbita de Didymos B alrededor de Didymos A. Después de todo, solo necesita empujar la órbita de un asteroide lo suficiente como para que llegue siete minutos antes o siete minutos tarde en su intersección con la órbita de la Tierra. La Tierra tarda siete minutos en recorrer la distancia de su diámetro, por lo que si un asteroide llega siete minutos antes o después, nos perderá por completo.

Los métodos de dispositivos explosivos nucleares se consideran el último recurso cuando se trata de la desviación de un asteroide, aunque pueden ser los más efectivos para prevenir un evento catastrófico. Cuando el tiempo de advertencia es corto o el asteroide es grande, desplegar un dispositivo nuclear es la opción más efectiva. Una detonación a distancia es el método con mayor capacidad de control y previsibilidad para usar un dispositivo nuclear para desviar un asteroide. Este método funciona mediante la detonación de un dispositivo nuclear a unos cientos de metros sobre la superficie del asteroide. La energía del dispositivo se encuentra principalmente en forma de rayos X, que golpean casi instantáneamente la superficie del asteroide. El material en las capas superiores del asteroide se sobrecalienta y se vaporiza por esta radiación, lo que provoca un desprendimiento de material de la superficie. El empuje del impulso del material de la superficie vaporizado y expulsado imparte impulso al resto del asteroide y lo empuja hacia una nueva trayectoria. Por lo tanto, no es la fuerza de la explosión misma la que mueve el asteroide, sino la fuerza de la energía radiada sobre la superficie del asteroide.


Fuente: NASA

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Webb revela los huecos de una galaxia

Esta espectacular imagen muestra la galaxia espiral IC 5332, que se muestra aquí con un detalle sin precedentes gracias a las observaciones del instrumento Mid-InfraRed (MIRI), que está montado en el telescopio espacial James Webb de la NASA/ESA/CSA. IC 5332 se encuentra a más de 29 millones de años luz de la Tierra y tiene un diámetro de aproximadamente 66000 años luz, lo que lo hace un tercio más pequeño que la Vía Láctea. Se destaca por estar casi perfectamente de frente con respecto a la Tierra, lo que nos permite admirar el movimiento simétrico de sus brazos espirales. 

IC 5332 por Webb

MIRI es el único instrumento Webb que es sensible a la región del infrarrojo medio del espectro electromagnético (específicamente en el rango de longitud de onda de 5 µm a 28 µm); Todos los otros instrumentos de Webb operan en el infrarrojo cercano. Una de las características más notables de MIRI es que opera 33 °C por debajo del resto del observatorio a la temperatura helada de -266 °C. Eso significa que MIRI opera en un entorno solo 7 °C más cálido que el cero absoluto, que es la temperatura más baja posible según las leyes de la termodinámica. MIRI requiere este entorno gélido para que sus detectores altamente especializados funcionen correctamente, y tiene un sistema de enfriamiento activo dedicado para garantizar que sus detectores se mantengan a la temperatura correcta. 

Así observamos a IC 5332 por el Hubble

Vale la pena señalar lo difícil que es obtener observaciones en la región del infrarrojo medio del espectro electromagnético. El infrarrojo medio es increíblemente difícil de observar desde la Tierra, ya que gran parte es absorbido por la atmósfera terrestre, y el calor de la atmósfera terrestre complica aún más las cosas. Hubble no pudo observar la región del infrarrojo medio porque sus espejos no estaban lo suficientemente fríos, lo que significa que la radiación infrarroja de los propios espejos habría dominado cualquier intento de observación. El esfuerzo adicional realizado para garantizar que los detectores de MIRI tuvieran el entorno de congelación necesario para operar correctamente es evidente en esta impresionante imagen.

Esta imagen de infrarrojo medio extravagantemente detallada se yuxtapone aquí con una hermosa imagen ultravioleta y de luz visible de la misma galaxia, creada con datos recopilados por la cámara de campo ancho 3 del Hubble.(WFC3). Algunas diferencias saltan a la vista de inmediato. La imagen del Hubble muestra regiones oscuras que parecen separar los brazos espirales, mientras que la imagen de Webb muestra más una maraña continua de estructuras que hacen eco de la forma de los brazos espirales. Esta diferencia se debe a la presencia de regiones polvorientas en la galaxia. La luz ultravioleta y la luz visible son mucho más propensas a ser dispersadas por el polvo interestelar que la luz infrarroja. Por lo tanto, las regiones polvorientas se pueden identificar fácilmente en la imagen del Hubble como las regiones más oscuras por las que gran parte de la luz ultravioleta y visible de la galaxia no ha podido viajar. Sin embargo, esas mismas regiones polvorientas ya no están oscuras en la imagen de Webb, ya que la luz del infrarrojo medio de la galaxia ha podido atravesarlas. Diferentes estrellas son visibles en las dos imágenes, lo que puede explicarse porque ciertas estrellas brillan más en los regímenes ultravioleta, visible e infrarrojo respectivamente. Las imágenes se complementan entre sí de manera notable, y cada una nos dice más sobre la estructura y composición de IC 5332. 

MIRI fue aportado por la ESA y la NASA, con el instrumento diseñado y construido por un consorcio de Institutos Europeos financiados a nivel nacional (El Consorcio Europeo MIRI) en asociación con JPL y la Universidad de Arizona.

Fuente: NASA

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¿Por qué las manchas solares son negras?

 Las manchas solares son grandes acumulaciones de energía, más técnicamente, son regiones oscuras del tamaño de un planeta con fuertes campos magnéticos en la superficie del Sol. Pueden generar perturbaciones eruptivas como erupciones solares y eyecciones de masa coronal. 

Imagen del Sol. NASA

Al observar por un telescopio, vemos que estas manchas solares son negras, pero realmente no son así. Estas regiones del Sol parecen más oscuras porque son más frías que sus alrededores, (pero realmente no son negras, si pudiésemos aislar una mancha solar brillaría igual que una estrella en el cielo). La región oscura central, la umbra, tiene aproximadamente 3500 grados Celsius, mientras que la fotosfera circundante tiene aproximadamente 5500C, según NWS. 

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Siempre es de día en el Polo Norte


Durante el solsticio de verano en el Polo Norte siempre es de día, y durante el solsticio de invierno siempre es de noche.



¿Por qué?

Esto se debe a que la Tierra no es una esfera perfecta, y está inclinada aproximadamente 23,5 grados fuera del eje (en relación con el plano de rotación de la Tierra alrededor del Sol).



Por lo tanto, es fácil ver que, en el solsticio de verano, el Sol estará claramente sobre el horizonte 24 horas (y, a la inversa, debajo del horizonte durante 24 horas en el solsticio de invierno). Debido a que la inclinación de los polos es perpendicular durante los equinoccios, el día tiene exactamente 12 horas en todos los puntos del planeta.


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Nueva imagen de la Galaxia Rueda de Carro

El Telescopio Espacial James Webb de la NASA ha observado el caos de la Galaxia Rueda de Carro (Cartwheel), revelando nuevos detalles sobre la formación de estrellas y el agujero negro central de la galaxia. La poderosa mirada infrarroja de Webb produjo esta imagen detallada de Cartwheel y dos galaxias compañeras más pequeñas contra un telón de fondo de muchas otras galaxias. Esta imagen proporciona una nueva vista de cómo ha cambiado Cartwheel durante miles de millones de años.



La galaxia Cartwheel, ubicada a unos 500 millones de años luz de distancia en la constelación de Sculptor. Su apariencia, muy parecida a la de la rueda de un carro, es el resultado de un evento intenso: una colisión a alta velocidad entre una gran galaxia espiral y una galaxia más pequeña que no se ve en esta imagen. Las colisiones de proporciones galácticas provocan una cascada de eventos diferentes y más pequeños entre las galaxias involucradas; Cartwheel no es una excepción.

La colisión afectó más notablemente a la forma y estructura de la galaxia. Cartwheel luce dos anillos: un anillo interior brillante y un anillo colorido circundante. Estos dos anillos se expanden hacia afuera desde el centro de la colisión, como las ondas en un estanque después de arrojar una piedra. Debido a estas características distintivas, los astrónomos la llaman "galaxia anular", una estructura menos común que las galaxias espirales como nuestra Vía Láctea.

El núcleo brillante contiene una enorme cantidad de polvo caliente y las áreas más brillantes son el hogar de gigantescos cúmulos de estrellas jóvenes. Por otro lado, el anillo exterior, que se ha expandido durante unos 440 millones de años, está dominado por la formación estelar y las supernovas. A medida que este anillo se expande, choca contra el gas circundante y desencadena la formación de estrellas.

Otros telescopios, incluido el Telescopio Espacial Hubble, han examinado previamente el Cartwheel. Pero la espectacular galaxia ha estado envuelta en misterio, quizás literalmente, dada la cantidad de polvo que oscurece la vista. Webb, con su capacidad para detectar luz infrarroja, ahora descubre nuevos conocimientos sobre la naturaleza de Cartwheel.



NIRCam, el generador de imágenes principal de Webb, mira en el rango de infrarrojo cercano de 0,6 a 5 micrones, y ve longitudes de onda de luz cruciales que pueden revelar incluso más estrellas que las observadas en luz visible. Esto se debe a que las estrellas jóvenes, muchas de las cuales se están formando en el anillo exterior, están menos oscurecidas por la presencia de polvo cuando se observan en luz infrarroja. En esta imagen, los datos de  NIRCam están coloreados en azul, naranja y amarillo. La galaxia muestra muchos puntos azules individuales, que son estrellas individuales o focos de formación estelar. NIRCam también revela la diferencia entre la distribución suave o la forma de las poblaciones de estrellas más viejas y el polvo denso en el núcleo en comparación con las formas grumosas asociadas con las poblaciones de estrellas más jóvenes fuera de él.

Sin embargo, aprender detalles más finos sobre el polvo que habita en la galaxia requiere el instrumento de infrarrojo medio (MIRI) de Webb. Los datos  MIRI están coloreados en rojo en esta imagen compuesta. Revela regiones dentro de Cartwheel Galaxy ricas en hidrocarburos y otros compuestos químicos, así como polvo de silicato, como gran parte del polvo en la Tierra. Estas regiones forman una serie de radios en espiral que esencialmente forman el esqueleto de la galaxia. Estos radios son evidentes en observaciones anteriores del Hubble publicadas en 2018, pero se vuelven mucho más prominentes en esta imagen de Webb.

Las observaciones de Webb subrayan que Cartwheel se encuentra en una etapa muy transitoria. La galaxia, que presumiblemente era una galaxia espiral normal como la Vía Láctea antes de su colisión, continuará transformándose. Si bien Webb nos brinda una instantánea del estado actual de Cartwheel, también brinda información sobre lo que le sucedió a esta galaxia en el pasado y cómo evolucionará en el futuro.

El telescopio espacial James Webb es el principal observatorio de ciencia espacial del mundo. Webb resolverá misterios en nuestro sistema solar, mirará más allá de mundos distantes alrededor de otras estrellas y explorará las misteriosas estructuras y orígenes de nuestro universo y nuestro lugar en él. Webb es un programa internacional liderado por la NASA con sus socios, la ESA (Agencia Espacial Europea) y la Agencia Espacial Canadiense.


Fuente: NASA.

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Llegan las lágrimas de San Lorenzo 2022

¡Las Perseidas están de vuelta! 

Son las lluvias de meteoros más famosas del año, porque son las más visibles en el cielo nocturno, en promedio podemos llegar a observar 50-100 "estrellas fugaces" por hora en su apogeo, las Perseidas (también denominadas Lágrimas de San Lorenzo) alcanzarán su punto máximo el 12 y 13 de agosto. Solo hay un problema: La Luna llena.


Una lluvia de meteoritos Perseidas ilumina el cielo en 2009 en esta imagen de timelapse de la NASA. (NASA/JPL)


Lamentablemente, el pico de las Perseidas de este año verá las peores circunstancias posibles para los observadores, normalmente observaríamos unos 50 o 60 meteoros por hora, pero este año, durante el pico normal, la Luna llena reducirá eso a 10-20 por hora en el mejor de los casos.


Vídeo de las Perseidas


La Luna es mucho más brillante que cualquier otra cosa en el cielo nocturno, y eliminará todo, excepto las Perseidas más brillantes, ya que atraviesan nuestra atmósfera y se queman en lo alto.

A medida que se desvanece la Luna llena, las Perseidas comenzarán a menguar el 21 y 22 de agosto y cesarán por completo el 1 de septiembre. 

Las Perseidas, son los restos de escombros del cometa Swift-Tuttle, una pesada "bola de nieve" compuesta de hielo, roca y polvo, que orbita nuestro Sol cada 133 años. El cometa en sí fue visible por última vez para nosotros en 1992 y no volverá a pasar por nuestro camino hasta 2125.


Las Lágrimas de San Lorenzo


Hasta qué punto se remontan realmente los avistamientos de las Perseidas sigue siendo motivo de controversia. El cometa en sí no se identificó hasta 1862, pero la lluvia de meteoritos se vio sobre la Europa medieval. El evento anual llegó a ser conocido como "las Lágrimas de San Lorenzo", llamado así por el último de los siete diáconos de la iglesia romana martirizados por el emperador Valeriano en agosto del año 258.

Entonces, probablemente este no sea el mejor año para hacer un viaje especial para ver las Perseidas, pero si te encuentras afuera entre la medianoche y el amanecer del 13 de agosto, no olvides mirar hacia arriba de todos modos. Porque nunca se sabe, es posible que atrape uno de los brillantes meteoritos de las Perseidas que desafían el resplandor de la Luna. Además, las primeras Perseidas ocasionales pueden atravesar el cielo hasta una semana antes.

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Halo del Ojo de Gato


¿Qué creó el halo inusual alrededor de la nebulosa Ojo de Gato? Nadie lo sabe con seguridad. Pero lo que sí es seguro es que la Nebulosa Ojo de Gato (NGC 6543) es una de las nebulosas planetarias más conocidas del cielo. 

Aunque se ven inquietantes simetrías en la región central brillante, esta imagen se tomó para presentar su halo exterior intrincadamente estructurado, que se extiende por más de tres años luz de ancho. Las nebulosas planetarias se han apreciado durante mucho tiempo como una fase final en la vida de una estrella similar al Sol. Sin embargo, recientemente se ha descubierto que algunas planetarias tienen halos expansivos, probablemente formados a partir de material desechado durante la anterior vida estelar. Si bien se cree que la fase de la nebulosa planetaria dura alrededor de 10000 años, se estima que la edad de las porciones filamentosas exteriores del halo de la Nebulosa Ojo de Gato es de 50000 a 90000 años.


Créditos de imagen y derechos de autor: Bray Falls


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La Montaña Mística en la Nebulosa Carina


En la Nebulosa Carina podríamos decir que existe una batalla entre estrellas, y estas últimas están ganando. Precisamente, la luz y los vientos energéticos de las estrellas masivas recién formadas están evaporando y dispersando las polvorientas guarderías estelares en las que se formaron. Ubicada en la Nebulosa de Carina y conocida informalmente como Montaña Mística, la apariencia de este pilar está dominada por el polvo oscuro a pesar de que está compuesto principalmente de gas de hidrógeno transparente. 

Los pilares de polvo como estos son en realidad mucho más delgados que el aire y solo aparecen como montañas debido a cantidades relativamente pequeñas de polvo interestelar opaco. A unos 7500 años luz de distancia, la imagen destacada fue tomada con el Telescopio Espacial Hubble y destaca una región interior de Carina que abarca unos tres años luz. Dentro de unos pocos millones de años, es probable que las estrellas ganen por completo y toda la montaña de polvo se evapore.


Crédito de la imagen: NASA, ES , Hubble; Procesamiento: Javier Pobes.

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El anillo de estrellas de M94

¿Por qué esta galaxia tiene un anillo de estrellas azules brillantes? 


Este hermoso universo insular se conoce como Messier 94, y se encuentra a solo 15 millones de años luz de distancia en la constelación de Canes Venatici. 

M94 es una galaxia espiral que tiene unos 30000 años luz de diámetro, con brazos espirales que se extienden a través de las afueras de su amplio disco. Pero este campo de visión del telescopio espacial Hubble abarca unos 7000 años luz en la región central de M94. 

En primer plano destaca el núcleo compacto y brillante de la galaxia, las prominentes líneas de polvo internas, y el notable anillo azulado de las jóvenes estrellas masivas. Es probable que todas las estrellas del anillo tengan menos de 10 millones de años. La ondulación circular de las estrellas azules es probablemente una onda que se propaga hacia afuera, provocada por la gravedad y la rotación de una distribución de materia ovalada.


Crédito de la imagen: ESA/Hubble y NASA.

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Aurora desde la estratosfera


SOFIA, el Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja, es un avión Boeing 747SP modificado para llevar un gran telescopio reflector a la estratosfera. La capacidad de la instalación aerotransportada para escalar por encima de aproximadamente el 99 por ciento de la atmósfera de bloqueo de infrarrojos de la Tierra ha permitido a los investigadores observar desde casi cualquier lugar del planeta. 

En una misión científica que volaba profundamente en el óvalo de la aurora austral, el astrónomo Ian Griffin, director del Museo Otago de Nueva Zelanda, capturó esta vista desde el lado de estribor que mira hacia el sur del observatorio el 17 de julio. La brillante estrella Canopus brilla en la noche del sur sobre cortinas de aurora austral, o luces del sur, el avión estaba volando muy al sur de Nueva Zelanda en ese momento a aproximadamente 62 grados de latitud sur.


Fuente: NASA

Foto:  Ian Griffin (Museo de Otago)

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Árbol celestial


Un anciano árbol parece extenderse y tocar el centro del manto estrellado, el Polo Norte Celestial en este paisaje nocturno. 


Para crear la foto, se registraron  exposiciones lineales para la composición del timelapse con una cámara fijada a un trípode en los bosques del desierto de Yiwu en el noroeste de Xinjiang, China. 


Los elegantes rastros de estrellas reflejan la rotación diaria de la Tierra alrededor de su eje. Por extensión, el eje de rotación conduce al centro de los arcos concéntricos en el cielo nocturno. Conocida como la Estrella del Norte, la brillante estrella Polaris o estrella polar, es amiga tanto de los fotógrafos del cielo nocturno del hemisferio norte como de los navegantes celestes. Eso es porque Polaris se encuentra muy cerca del Polo Norte Celestial en el cielo.


Fuente: NASA

Foto: Jeff Dai (TWAN)

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