¿Están muertas las estrellas que vemos?

Seguro que alguna vez has leído o has escuchado decir: "Cuando miras estrellas, en realidad estás mirando hacia el pasado. Muchas de las estrellas que vemos en la noche ya han muerto. " ¿Es esto cierto?


La luz viaja a unos 300000 km/s, lo que es increíblemente rápido. Las estrellas están muy lejos, incluso la luz de las estrellas más cercanas tardará años en llegar a nosotros viajando a esa velocidad. La mayoría de las estrellas que vemos a simple vista están bastante cerca. La más brillante en el cielo nocturno es Sirius en la constelación de Canis Major. Está a unos 8,6 años luz de distancia.


Sirius

Lo que significa que si chocara con un montón de naves espaciales mañana, aquí en la Tierra no veríamos que sucediera  hasta dentro de casi una década.

La estrella Deneb en la constelación de Cygnus, que está a casi 3000 años luz de distancia. La luz que estamos viendo desde Deneb comenzó su viaje hacia nosotros cuando la antigua Roma era solo unas pocas aldeas.


Estrella Deneb en la parte superior central

Esto puede parecer un tiempo realmente largo, pero unos pocos miles de años son insignificantes para la edad de una estrella típica, que es del orden de miles de millones de años.

Hay algunas estrellas que posiblemente podrían explotar en un futuro cercano, como la estrella gigante roja Betelgeuse en la constelación de Orión. Está a unos 650 años luz de distancia, si hubiera explotado hace un par de siglos, todavía no lo sabríamos. 


Estrella supergigante Betelgeuse

Hay algunas galaxias que se pueden ver a simple vista, como Andrómeda, que está a unos 2,5 millones de años luz de distancia. Dado que Andrómeda tiene entre 200 y 400 mil millones de estrellas, es casi seguro que algunas de ellas hayan explotado en los últimos 2 millones y medio de años.


Andrómeda

En conclusión, si miras hacia el cielo nocturno, lo más seguro es que veas algunas estrellas muertas, pero obviamente, no están todas muertas, casi todas las estrellas que ves son estrellas de la secuencia principal perfectamente activas, y lo serán durante bastante tiempo.

Pero no nos estamos quedando sin estrellas. Al igual que vemos estrellas muertas, no podemos ver estrellas nuevas que han nacido.

Las estrellas más pequeñas viven más que las estrellas más grandes, y las estrellas enanas rojas pueden vivir por billones de años.