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¿Son los exoplanetas reales?

¿Cómo sabemos que realmente estamos mirando exoplanetas y no nos dejamos engañar por otros fenómenos?

El hallazgo planetario más reciente de Kepler se une a un grupo de planetas con similitudes con la Tierra. Crédito de la imagen: NASA / Ames / JPL-Caltech

Ésta es una pregunta que muchos astrónomos se hacían cuando se anunciaron los primeros planetas en la década de 1990 (y uno en 1989). ¿Son reales? Los exoplanetas tienen una larga historia en la que los científicos han afirmado el descubrimiento de un planeta y se han equivocado.

Es cierto que, las pulsaciones de una estrella pueden ocurrir con regularidad e imitar el efecto o el tirón gravitacional de un planeta; sin embargo, existen muchas razones para creer en los exoplanetas, para afirman que existen. Estas son solo algunas de ellas:

Algunos exoplanetas que tiran de las estrellas para crear el desplazamiento Doppler también se cruzan frente a ellas - "planetas en tránsito" - tanto el desplazamiento Doppler de la estrella como la absorción de tránsito son consistentes con un objeto del tamaño de Júpiter y masa de Júpiter en órbita alrededor.. Para que las pulsaciones imiten esto, la estrella tendría que pulsar regularmente con un corrimiento al rojo y un corrimiento al azul en un patrón sinusoidal y luego de alguna manera desarrollar una mancha solar directamente después del corrimiento al azul que persiste exactamente durante el mismo tiempo que le toma a un planeta cruzar frente al disco estelar.

Además, imágenes de alta resolución de estrellas anfitrionas de planetas han revelado que no tienen estrellas binarias eclipsantes cercanas que también puedan imitar el efecto de un planeta.

Creo que esta es la razón más convincente. Hay estrellas que albergan múltiples planetas y, además, sus órbitas planetarias se han cartografiado en detalle. El análisis de las órbitas es consistente con las interacciones gravitacionales de los planetas que se atraen entre sí. En mi opinión, sería muy difícil construir un escenario en el que los efectos estelares o las estrellas binarias en órbita imitaran a dos planetas que interactúan gravitacionalmente.


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