¿Cuál es mi nebulosa favorita?

 Mi nebulosa favorita es el resultado de una muerta estelar, aquí podemos ver una estrella moribunda, que está lanzando material cósmico en esta imagen combinada del Telescopio Espacial Spitzer de la NASA y el Explorador de Evolución de la Galaxia (GALEX), que la NASA. Al morir la estrella, las polvorientas capas exteriores de la estrella se están desenredando en el espacio, brillando por la intensa radiación ultravioleta que bombea el caliente núcleo estelar.

Nebulos de la Hélice (NASA)

Este objeto, llamado nebulosa Hélice (Helix en inglés), se encuentra a 650 años luz de distancia, en la constelación de Acuario. También conocida por el número del catálogo NGC 7293, es un ejemplo típico de una clase de objetos llamados nebulosas planetarias. Descubiertas en el siglo XVIII, estas obras de arte cósmicas fueron nombradas erróneamente como planetas por su parecido con los planetas gigantes gaseosos.

Las nebulosas planetarias son en realidad los restos de estrellas que alguna vez se parecieron mucho a nuestro sol. Estas estrellas pasan la mayor parte de sus vidas convirtiendo hidrógeno en helio en reacciones masivas de fusión nuclear descontroladas en sus núcleos. De hecho, este proceso de fusión proporciona toda la luz y el calor que obtenemos de nuestro sol. Realmente, el Sol se convertirá en una nebulosa planetaria cuando muera en unos cinco mil millones de años.

Vídeo sobre la nebulosa de la Hélice al detalle.

Cuando se agota el combustible de hidrógeno para la reacción de fusión, la estrella se convierte en helio como fuente de combustible y lo quema en una mezcla aún más pesada de carbono, nitrógeno y oxígeno. Eventualmente, el helio también se agotará y la estrella muere, hinchando sus capas gaseosas externas y dejando atrás el núcleo diminuto, caliente y denso, llamado enana blanca. La enana blanca es aproximadamente del tamaño de la Tierra, pero tiene una masa muy cercana a la de la estrella original; de hecho, ¡una cucharadita de una enana blanca pesaría tanto como unos pocos elefantes!

El brillo de las nebulosas planetarias es particularmente intrigante ya que parece sorprendentemente similar en una amplia franja del espectro, desde el ultravioleta al infrarrojo. La hélice sigue siendo reconocible en cualquiera de estas longitudes de onda, pero la combinación que se muestra aquí destaca algunas diferencias sutiles.

La intensa radiación ultravioleta de la enana blanca calienta las capas de gas expulsadas, que brillan intensamente en el infrarrojo. GALEX ha detectado la luz ultravioleta que sale de este sistema, que se muestra en toda la nebulosa en azul, mientras que Spitzer ha enganchado la firma infrarroja detallada del polvo y el gas en amarillo. Una porción del campo extendido más allá de la nebulosa, que no fue observada por Spitzer, es del Infrared Survey Explorer (WISE) de todo el cielo de la NASA. La propia estrella enana blanca es un pequeño pinchazo blanco justo en el centro de la nebulosa.

El círculo púrpura más brillante en el centro es el brillo combinado ultravioleta e infrarrojo de un disco polvoriento que rodea a la enana blanca (el disco en sí es demasiado pequeño para ser resuelto). Lo más probable es que este polvo haya sido levantado por cometas que sobrevivieron a la muerte de su estrella.

Antes de que la estrella muriera, sus cometas, y posiblemente los planetas, habrían orbitado la estrella de manera ordenada. Cuando la estrella se quedó sin hidrógeno para arder y voló sus capas externas, los cuerpos helados y los planetas exteriores se habrían arrojado y golpeado entre sí, provocando una tormenta de polvo cósmico en curso. Todos los planetas internos del sistema se habrían quemado o tragado a medida que su estrella agonizante se expandiera.

Los datos infrarrojos de Spitzer para la nebulosa central se representan en verde (longitudes de onda de 3,6 a 4,5 micrones) y rojo (8 a 24 micrones), y los datos WISE cubren las áreas exteriores en verde (3,4 a 4,5 micrones) y rojo (12 a 22 micrones). micrones). Los datos ultravioleta de GALEX aparecen en azul (0,15 a 2,3 micrones).

Otra imagen de la nebulosa en infrarrojo:

Nebulosa de la Hélice en infrarrojo (ESO)

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