¿Podrían los extraterrestres invisibles existir entre nosotros?

La vida es bastante fácil de reconocer. Se mueve, crece, come, excreta, se reproduce. Sencillo.


Entonces las formas de vida extraterrestres que son imposibles de detectar y que pueden estar viviendo entre nosotros. ¿Cómo podría ser eso posible?

Si bien la vida puede ser fácil de reconocer, en realidad es notoriamente difícil de definir y ha tenido a científicos y filósofos en debate durante siglos, si no milenios. Por ejemplo, una impresora 3D puede reproducirse, pero no la llamaríamos viva. Por otro lado, una mula es famosa por ser estéril, pero nunca diríamos que no vive.

Como nadie puede estar de acuerdo, hay más de 100 definiciones de lo que es la vida. Un enfoque alternativo (pero imperfecto) describe la vida como "un sistema químico autosuficiente capaz de la evolución darwiniana", que funciona para muchos casos que queremos describir.

La falta de definición es un gran problema cuando se trata de buscar vida en el espacio. No poder definir la vida de otra manera que "la sabremos cuando la veamos" significa que realmente nos estamos limitando a ideas geocéntricas, posiblemente incluso antropocéntricas, de cómo es la vida. Cuando pensamos en extraterrestres, a menudo nos imaginamos una criatura humanoide. Pero la vida inteligente que buscamos no tiene que ser humanoide.

¿Serán como tú y yo, compuestos de carbono y nitrógeno? Tal vez no. Es posible que estén aquí ahora y simplemente no podemos verlos.

Tal vida existiría en una " biosfera de sombra ". Con eso, no me refiero a un reino fantasma, sino a criaturas sin descubrir probablemente con una bioquímica diferente. Esto significa que no podemos estudiarlos o incluso notarlos porque están fuera de nuestra comprensión. Suponiendo que exista, tal biosfera de sombra probablemente sería microscópica.

Entonces, ¿por qué no lo hemos encontrado? Tenemos formas limitadas de estudiar el mundo microscópico, ya que solo un pequeño porcentaje de microbios se puede cultivar en un laboratorio. Esto puede significar que podría haber muchas formas de vida que aún no hemos visto. Ahora tenemos la capacidad de secuenciar el ADN de cepas de microbios no cultivables, pero esto solo puede detectar la vida tal como la conocemos, que contiene ADN.

Sin embargo, si encontramos tal biosfera, no está claro si deberíamos llamarla alienígena. Eso depende de si queremos decir "de origen extraterrestre" o simplemente "desconocido".

Una sugerencia popular para una bioquímica alternativa es una basada en silicio en lugar de carbono. Tiene sentido, incluso desde un punto de vista geocéntrico. Alrededor del 90% de la Tierra está compuesta de silicio, hierro, magnesio y oxígeno, lo que significa que hay mucho por recorrer para construir vida potencial.

El silicio es similar al carbono, tiene cuatro electrones disponibles para crear enlaces con otros átomos. Pero el silicio es más pesado, con 14 protones (los protones forman el núcleo atómico con neutrones) en comparación con los seis del núcleo de carbono. Si bien el carbono puede crear fuertes enlaces dobles y triples para formar cadenas largas útiles para muchas funciones, como construir paredes celulares, es mucho más difícil para el silicio. Lucha por crear enlaces fuertes, por lo que las moléculas de cadena larga son mucho menos estables.

Además, los compuestos de silicio comunes, como el dióxido de silicio (o sílice), generalmente son sólidos a temperaturas terrestres e insolubles en agua. Compare esto con el dióxido de carbono altamente soluble, por ejemplo, y vemos que el carbono es más flexible y ofrece muchas más posibilidades moleculares.

La vida en la Tierra es fundamentalmente diferente de la composición masiva de la Tierra. Otro argumento en contra de una biosfera de sombra basada en silicio es que demasiado silicio está encerrado en rocas. De hecho, la composición química de la vida en la Tierra tiene una correlación aproximada con la composición química del Sol, con un 98% de átomos en biología que consisten en hidrógeno, oxígeno y carbono. Entonces, si hubiera formas de vida de silicio viables aquí, podrían haber evolucionado en otro lugar.

Dicho esto, hay argumentos a favor de la vida basada en silicio en la Tierra. La naturaleza es adaptable. Hace unos años, los científicos de Caltech lograron generar una proteína bacteriana que creaba enlaces con el silicio, esencialmente dando vida al silicio. Entonces, aunque el silicio es inflexible en comparación con el carbono, tal vez podría encontrar formas de ensamblarse en organismos vivos, incluido el carbono.

Y cuando se trata de otros lugares en el espacio, como la luna Titán de Saturno o los planetas que orbitan otras estrellas, ciertamente no podemos descartar la posibilidad de vida basada en silicio.

Para encontrarlo, tenemos que pensar de alguna manera fuera de la caja de biología terrestre y descubrir formas de reconocer formas de vida que son fundamentalmente diferentes de la forma basada en el carbono. Hay muchos experimentos que prueban estas bioquímicas alternativas, como la de Caltech.

Independientemente de la creencia de muchos de que la vida existe en otras partes del universo, no tenemos evidencia de eso. Por lo tanto, es importante considerar toda la vida como preciosa, sin importar su tamaño, cantidad o ubicación. La Tierra soporta la única vida conocida en el universo. Entonces, no importa qué forma pueda tomar la vida en otras partes del Sistema Solar o del universo, tenemos que asegurarnos de protegerlo de la contaminación dañina, ya sea vida terrestre o formas de vida extraterrestres.

Entonces, ¿podrían los extraterrestres estar entre nosotros? No creo que nos haya visitado una forma de vida con la tecnología para viajar a través de las vastas distancias del espacio. Pero sí tenemos evidencia de que las moléculas basadas en carbono que forman vida han llegado a la Tierra en meteoritos, por lo que la evidencia ciertamente no descarta la misma posibilidad para formas de vida más desconocidas.