La era del plástico

Hay 500 veces más piezas de microplástico en el mar que estrellas en nuestra galaxia y para 2050 se estima que habrá más plástico que peces.

Un niño recoge vasos de plástico de un río contaminado en Yakarta (Beawiharta / Reuters)

Barato, capaz de convertirse en cualquier forma concebible, resistente y duradero, el plástico es un material maravilloso. Ha demostrado ser tan útil para los humanos que desde la década de 1950 hemos producido un estimado de 8300 millones de toneladas métricas.

Sin embargo, la víctima de este éxito parece ser gran parte de la vida en la Tierra. Y los humanos, un día, podrían encontrarse entre ellos.

Alrededor del 79 por ciento del plástico producido en los últimos 70 años se ha tirado, ya sea a vertederos o al medio ambiente en general. Solo el nueve por ciento se recicla con el resto incinerado.

¿Cuánto plástico hay en el mar?

Con más de ocho millones de toneladas ingresando a los océanos cada año, se estima que habrá más plástico que pescado para 2050 y el 99 por ciento de todas las aves marinas del planeta habrán consumido algunas. Se cree que el mar ahora contiene unos 51 billones de partículas microplásticas, 500 veces más que las estrellas en nuestra galaxia.

Se encuentra en todo el planeta, con 300 mil millones de piezas en el Ártico y una isla remota en el Pacífico, la deshabitada Isla Henderson, una de las Pitcairns, que se cree que tiene la mayor concentración de contaminación plástica en el mundo.

¿Es peligroso?

Algunos plásticos son tóxicos y pueden alterar las hormonas cruciales para una vida saludable. Incluso cuando no es peligroso en sí mismo, o no se sabe que lo es, el plástico  actúa como un imán para una variedad de otros venenos y contaminantes que hemos derramado en el mundo natural.

Para las tortugas marinas, las bolsas de plástico en el agua pueden parecer medusas, flotando en la superficie el plástico puede parecer un sabroso refrigerio para una gaviota, basado en milenios de experiencia, y para la perca parece más apetitoso que el plancton que se supone comer.

Como era de esperar, tragar todo este veneno no digerible en lugar de comida es malo para su salud. Hasta ahora, se sabe que la basura marina daña a más de 600 especies en  medio de lo que algunos consideran el comienzo de la sexta extinción masiva de la vida en la Tierra.

¿Por qué deberíamos preocuparnos por la contaminación en el mar?

ONU advierte sobre amenaza creciente de contaminación plástica para la salud humana.
Matar a las criaturas marinas es malo para los humanos porque lo consumimos nosotros mismos. En 2015, se capturaron alrededor de 92,6 millones de toneladas en todo el mundo, según la Organización de las Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura.

Dado que el plástico se degrada en pedazos lo suficientemente pequeños como para pasar del estómago a la carne de pescado y otros animales, ya estamos comiendo parte del plástico que hemos arrojado al mar.

Y, por supuesto, al igual que otros animales, es probable que el plástico llegue a los tejidos de nuestro cuerpo con consecuencias potencialmente dañinas.

¿Qué se está haciendo al respecto?

El mundo enfrenta un "desastre ecológico en escalada" de plásticos en el mar
El mundo está, finalmente, comenzando a despertar al problema.

En febrero de este año, las Naciones Unidas anunciaron que habían " declarado la guerra al plástico oceánico ".

Treinta países se han unido a la campaña CleanSeas de la ONU, incluidos el Reino Unido, Canadá, Francia, Indonesia, Sierra Leona, Brasil, Noruega, Italia, Costa Rica, Kenia y Perú. Estados Unidos, China, Rusia y Japón no lo han hecho.

El Reino Unido ha prohibido los microplásticos en cosméticos de "enjuague" , como exfoliantes faciales, pero no en productos de "enjuague " como maquillaje y crema bronceadora.

¿Algún otro problema que deba saber?

El descubrimiento de gusanos que comen plástico ofrece la oportunidad de limpiar el mundo.
El plástico también puede estar contaminando el aire que respiramos.

Las micropartículas de plástico de cosméticos y microfibras de ropa sintética se lavan en el sistema de alcantarillado. Mientras muchos pasan a través de las plantas de tratamiento y terminan en el mar, otras partículas quedan atrapadas en las aguas residuales utilizadas para fertilizar los campos de los agricultores. Después de que se seque, el viento puede levantarlo y volarlo.

El profesor Frank Kelly, experto en salud ambiental del King's College de Londres, dijo a un comité de parlamentarios el año pasado: "Existe la posibilidad real de que algunas de esas micropartículas sean arrastradas al aire y se transporten y terminaremos respirandolas."

¿Qué tan malo es?

Antropoceno: ¿Cuál es la próxima época y ha entrado el planeta Tierra?
Tal vez no destrozando la Tierra, pero definitivamente destruyendo la Tierra. El plástico puede terminar siendo una de las características definitorias de una nueva época en la historia del planeta.

Finalmente, la capa de plástico que se extendió por todo el mundo a partir de la década de 1950 en adelante formará una línea notable en las rocas sedimentarias del futuro.

Y esa es una de las razones, junto con las consecuencias radiactivas de las pruebas de bombas nucleares, la contaminación, los efectos del cambio climático como el aumento del nivel del mar y la extinción de muchas especies animales, por lo que los geólogos están considerando declarar el final del Holoceno y el comienzo del Antropoceno. o la 'Época de los humanos'.

En unas pocas décadas, en un abrir y cerrar de ojos en la historia de 4500 millones de años de la Tierra, el plástico no solo ha cambiado el tejido de la vida sino también las rocas.