El deshielo

Hasta ahora, los resultados han sido positivamente escalofriantes. Cuando el presidente Taft creó el Parque Nacional Glacier en 1910, albergaba aproximadamente 150 glaciares. Desde entonces, el número ha disminuido a menos de 30, y la mayoría de los restantes se han reducido en dos tercios en el área. Fagre predice que dentro de 30 años la mayoría, si no todos, los glaciares homónimos del parque desaparecerán.



Los científicos que evalúan la salud del planeta ven evidencia indiscutible de que la Tierra se ha estado calentando, en algunos casos rápidamente. La mayoría cree que la actividad humana, en particular la quema de combustibles fósiles y la acumulación resultante de gases de efecto invernadero en la atmósfera, han influido en esta tendencia al calentamiento. En la última década, los científicos han documentado temperaturas de superficie anuales promedio récord y han estado observando otros signos de cambio en todo el planeta: en la distribución de hielo y en la salinidad, niveles y temperaturas de los océanos.


En todas partes de la tierra el hielo está cambiando. Las famosas nevadas del Kilimanjaro se han derretido más del 80 por ciento desde 1912. Los glaciares en el Himalaya Garhwal en India se están retirando tan rápido que los investigadores creen que la mayoría de los glaciares del Himalaya central y oriental podrían prácticamente desaparecer en 2035. El hielo marino ártico se ha adelgazado significativamente en el pasado medio siglo, y su extensión ha disminuido en aproximadamente un 10 por ciento en los últimos 30 años. Las repetidas lecturas del altímetro láser de la NASA muestran que los bordes de la capa de hielo de Groenlandia se están reduciendo. La ruptura del hielo de agua dulce en primavera en el hemisferio norte ahora ocurre nueve días antes que hace 150 años, y el otoño se congela diez días después. El deshielo del permafrost ha causado que el suelo se hunda más de 15 pies (4,6 metros) en partes de Alaska. Desde el Ártico hasta el Perú, desde Suiza hasta los glaciares ecuatoriales de Man Jaya en Indonesia,

Cuando las temperaturas aumentan y el hielo se derrite, fluye más agua hacia los mares desde los glaciares y los casquetes polares, y el agua del océano se calienta y se expande en volumen. Esta combinación de efectos ha desempeñado el papel principal en el aumento del nivel medio del mar global entre cuatro y ocho pulgadas (10 y 20 centímetros) en los últimos cien años, según el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC).

Los científicos señalan que los niveles del mar han aumentado y disminuido sustancialmente en la historia de 4600 millones de años de la Tierra. Pero la tasa reciente de aumento global del nivel del mar se ha alejado de la tasa promedio de los últimos dos o tres mil años y está aumentando más rápidamente, aproximadamente una décima de pulgada por año. Una continuación o aceleración de esa tendencia tiene el potencial de causar cambios sorprendentes en las costas del mundo.

Conduciendo por la costa del golfo de Luisiana, Windell Curole puede ver el futuro y parece bastante húmedo. En el sur de Luisiana, las costas se están hundiendo literalmente unos tres pies (un metro) por siglo, un proceso llamado hundimiento. Una costa que se hunde y un océano en ascenso se combinan para producir efectos poderosos. Es como tomar el problema global del aumento del nivel del mar y avanzar rápidamente.

El Cajún de séptima generación y gerente del Distrito de Diques del Sur de Lafourche navega su camión por un montículo de tierra sin pavimentar que separa la civilización de la inundación, la tierra seca de un horizonte pantanoso. Con su lilt teñido de francés, Curole señala los lugares donde estos pantanos, pantanos y pueblos pesqueros presagian un mundo más cálido: la casa de su novia de la escuela secundaria parcialmente sumergida, un cementerio con agua lamiendo las tumbas blancas, el antiguo campamento de caza de su abuelo ahora a flote. en un soporte de esqueletos de enganches de roble. "Vivimos en un lugar de casi tierra, casi agua", dice Curole, de 52 años.

El aumento del nivel del mar, el hundimiento de la tierra, la erosión de las costas y las tormentas temperamentales son una realidad para Curole. Incluso las marejadas ciclónicas relativamente pequeñas en las últimas dos décadas han abrumado el sistema de diques, diques y estaciones de bombeo que maneja, actualizado en la década de 1990 para evitar el implacable avance del Golfo de México. "Probablemente he ordenado más evacuaciones que cualquier otra persona en el país", dice Curole.

La tendencia actual es consecuente no solo en la costa de Louisiana sino en todo el mundo. Nunca antes tantos humanos habían vivido tan cerca de las costas: más de cien millones de personas en todo el mundo viven a menos de tres pies (un metro) del nivel medio del mar. Vulnerable al aumento del nivel del mar, Tuvalu, un pequeño país en el Pacífico Sur, ya ha comenzado a formular planes de evacuación. Las megaciudades donde las poblaciones humanas se han concentrado cerca de las llanuras costeras o los deltas de los ríos (Shanghai, Bangkok, Yakarta, Tokio y Nueva York) están en riesgo. Los impactos económicos y humanitarios proyectados en países bajos, densamente poblados y desesperadamente pobres como Bangladesh son potencialmente catastróficos. Los escenarios son inquietantes incluso en países ricos como los Países Bajos, con casi la mitad de su superficie terrestre ya a nivel del mar o por debajo del nivel del mar.

El aumento del nivel del mar produce una cascada de efectos. Bruce Douglas, un investigador costero de la Universidad Internacional de Florida, calcula que cada pulgada (2.5 centímetros) del aumento del nivel del mar podría resultar en un retroceso horizontal de ocho pies (2.4 metros) de las costas de las playas de arena debido a la erosión. Además, cuando el agua salada se introduce en los acuíferos de agua dulce, amenaza las fuentes de agua potable y hace que la producción de cultivos sea problemática. En el Delta del Nilo, donde se cultivan muchos de los cultivos de Egipto, la erosión generalizada y la intrusión de agua salada serían desastrosas ya que el país contiene poca tierra cultivable.

En algunos lugares, las maravillas de la ingeniería humana empeoran los efectos del aumento de los mares en un mundo en calentamiento. El sistema de canales y diques a lo largo del Mississippi detuvo efectivamente el milenario proceso natural de reconstrucción del delta del río con ricos depósitos de sedimentos. En la década de 1930, las compañías de petróleo y gas comenzaron a dragar los canales de navegación y exploración, destruyendo los amortiguadores de marismas que ayudaron a disipar las mareas. La perforación energética eliminó grandes cantidades de líquido subterráneo, lo que según los estudios aumentó la velocidad a la que se hunde la tierra. Ahora Louisiana está perdiendo aproximadamente 25 millas cuadradas (65 kilómetros cuadrados) de humedales cada año, y el estado está presionando por dinero federal para ayudar a reemplazar los sedimentos aguas arriba que son la sangre del delta.

Sin embargo, los proyectos locales como ese podrían no ser muy buenos a largo plazo, dependiendo del curso del cambio en otras partes del planeta. Parte de la plataforma de hielo Larsen de la Antártida se rompió a principios de 2002. Aunque el hielo flotante no cambia el nivel del mar cuando se derrite (más de lo que un vaso de agua se desbordará cuando los cubitos de hielo se derritan), los científicos se preocuparon de que el colapso pudiera presagiar La ruptura de otras plataformas de hielo en la Antártida y permitir una mayor descarga glacial en el mar desde las capas de hielo en el continente. Si la capa de hielo de la Antártida Occidental se rompiera, lo que los científicos consideran muy poco probable este siglo, solo contiene suficiente hielo para elevar el nivel del mar en casi 20 pies (6 metros).

Incluso sin un evento tan importante, el IPCC proyectó en su informe de 2001 que el nivel del mar aumentará entre 4 y 35 pulgadas (10 y 89 centímetros) para fines de siglo. Según Douglas, el extremo superior de esa proyección, de casi tres pies (un metro), sería "un desastre no mitigado".

Abajo en el pantano, todas esas predicciones hacen que Windell Curole se estremezca. "Somos los conejillos de indias", dice, examinando su mundo acuoso desde el punto de vista relativamente elevado de una berma de tierra de 3,7 metros (12 pies) de altura. "No creo que nadie aquí vea el problema del aumento del nivel del mar y ponga sus cabezas en la arena". Eso es porque pronto puede que no quede mucha arena.

El aumento del nivel del mar no es el único cambio que experimentan los océanos de la Tierra. El experimento mundial de circulación oceánica de diez años de duración , lanzado en 1990, ha ayudado a los investigadores a comprender mejor lo que ahora se llama la cinta transportadora oceánica.

Los océanos, en efecto, imitan algunas funciones del sistema circulatorio humano. Así como las arterias transportan sangre oxigenada desde el corazón hasta las extremidades, y las venas devuelven la sangre para que se reponga con oxígeno, los océanos proporcionan circulación para mantener la vida en el planeta. Impulsadas principalmente por los vientos predominantes y las diferencias en la densidad del agua, que cambian con la temperatura y la salinidad del agua de mar, las corrientes oceánicas son críticas para enfriar, calentar y regar las superficies terrestres del planeta, y para transferir calor del ecuador a los polos.

El motor que hace funcionar la cinta transportadora es la circulación termohalina impulsada por la densidad ("termo" para el calor y "haline" para la sal). El agua cálida y salada fluye desde el norte tropical del Atlántico hacia el Polo en corrientes superficiales como la Corriente del Golfo. Esta agua salina pierde calor en el aire cuando se transporta a los confines del Atlántico Norte. La frialdad y la alta salinidad juntas hacen que el agua sea más densa, y se hunde profundamente en el océano. El agua superficial se mueve para reemplazarla. El agua profunda y fría fluye hacia los océanos Atlántico Sur, Índico y Pacífico, eventualmente mezclándose nuevamente con agua tibia y volviendo a la superficie.

Los cambios en la temperatura y la salinidad del agua, dependiendo de cuán drásticos sean, podrían tener efectos considerables en la cinta transportadora oceánica. Las temperaturas de los océanos están aumentando en todas las cuencas oceánicas y a profundidades mucho más profundas de lo que se pensaba anteriormente, dicen científicos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Podría decirse que el cambio oceánico más grande jamás medido en la era de los instrumentos modernos es la disminución de la salinidad de los mares subpolares que bordean el Atlántico Norte.

Robert Gagosian, presidente y director de la Institución Oceanográfica Woods Hole, cree que los océanos son la clave de posibles cambios dramáticos en el clima de la Tierra. Advierte que demasiados cambios en la temperatura y la salinidad de los océanos podrían interrumpir la circulación termohalina del Atlántico Norte lo suficiente como para desacelerar o posiblemente detener la cinta transportadora, causando drásticos cambios climáticos en el tiempo en tan solo una década.

El colapso futuro de la circulación termohalina sigue siendo una posibilidad inquietante, aunque remota. Pero el vínculo entre la química atmosférica cambiante y los océanos cambiantes es indiscutible, dice Nicholas Bates, investigador principal de la estación de estudio Bermuda Atlantic Time-series, que monitorea la temperatura, la composición química y la salinidad del agua de las profundidades oceánicas en el mar de los Sargazos. sureste del Triángulo de las Bermudas.

Los océanos son sumideros importantes, o centros de absorción, de dióxido de carbono, y absorben aproximadamente un tercio del CO2 generado por el hombre. Los datos de los programas de monitoreo de Bermudas muestran que los niveles de CO2 en la superficie del océano están aumentando aproximadamente a la misma velocidad que el CO2 atmosférico. Pero es en los niveles más profundos donde Bates ha observado un cambio aún mayor. En las aguas entre 820 y 1.476 pies (250 y 450 metros) de profundidad, los niveles de CO2 están aumentando a casi el doble de la velocidad en las aguas superficiales. "No es un sistema de creencias; es un hecho científico observable", dice Bates. "Y no debería estar haciendo eso a menos que algo fundamental haya cambiado en esta parte del océano".

Mientras que científicos como Bates monitorean los cambios en los océanos, otros evalúan los niveles de CO2 en la atmósfera. En Vestmannaeyjar, Islandia, un asistente de faro abre una gran maleta plateada que parece sacada de una película de James Bond, extrae telescópicamente una varilla de 15 pies (4.5 metros) y activa un interruptor, activando una computadora que controla varios motores , válvulas y llaves de paso. Dos frascos de dos litros y medio (aproximadamente 26 cuartos de galón) en la maleta se llenan de aire ambiente. En el norte de África, un monje argelino en Assekrem hace lo mismo. En todo el mundo, coleccionistas como estos están monitoreando el capullo de gases que componen nuestra atmósfera y permiten que la vida tal como la conocemos persista.

Cuando se realiza la recolección semanal, todos los frascos se envían a Boulder, Colorado. Allí, Pieter Tans, un científico atmosférico de origen holandés del Laboratorio de Monitoreo y Diagnóstico del Clima de la NOAA, supervisa una serie de instrumentos sensibles que analizan el aire en los matraces para determinar su composición química. De esta manera, Tans ayuda a evaluar el estado de la atmósfera del mundo.

A todas luces, ha cambiado significativamente en los últimos 150 años.

Caminando por los diversos laboratorios llenos de cilindros de mezclas de gases estandarizadas, manómetros absolutos y cromatógrafos de gases, Tans ofrece una breve historia del monitoreo atmosférico. A fines de la década de 1950, un investigador llamado Charles Keeling comenzó a medir el CO2 en la atmósfera sobre el Mauna Loa de 13,679 pies (4,669 metros) de Hawai. Lo primero que llamó la atención de Keeling fue cómo el nivel de CO2 aumentó y disminuyó estacionalmente. Eso tenía sentido ya que, durante la primavera y el verano, las plantas absorben CO2 durante la fotosíntesis y producen oxígeno en la atmósfera. En otoño e invierno, cuando las plantas se descomponen, liberan mayores cantidades de CO2 a través de la respiración y la descomposición. La curva estacional vacilante de Keeling se hizo famosa como una representación visual de la "respiración" de la Tierra.

Algo más sobre la forma en que respiraba la Tierra atrajo la atención de Keeling. Observó cómo el nivel de CO2 no solo fluctuaba estacionalmente, sino que también aumentaba año tras año. El nivel de dióxido de carbono ha aumentado de aproximadamente 315 partes por millón (ppm) de las primeras lecturas de Keeling en 1958 a más de 375 ppm en la actualidad. Una fuente principal de este aumento es indiscutible: la prodigiosa quema de combustibles fósiles cargados de carbono por parte de los humanos para sus fábricas, hogares y automóviles.

Tans me muestra un gráfico que representa los niveles de tres gases de efecto invernadero clave: CO2, metano y óxido nitroso, desde el año 1000 hasta el presente. Los tres gases juntos ayudan a mantener la Tierra, que de lo contrario sería una roca en órbita inhóspitamente fría, templada al orquestar una danza intrincada entre la radiación de calor de la Tierra al espacio (enfriar el planeta) y la absorción de radiación en la atmósfera (atrapándola cerca de la superficie y calentando así el planeta).

Tans y la mayoría de los otros científicos creen que los gases de efecto invernadero están en la raíz de nuestro clima cambiante. "Estos gases son un motor del cambio climático", dice Tans, empujando su gráfico definitivamente con su dedo índice. Las tres líneas en el gráfico siguen patrones casi idénticos: básicamente planos hasta mediados de 1800, luego los tres se mueven hacia arriba en una tendencia que gira aún más bruscamente hacia arriba después de 1950. "Esto es lo que hicimos", dice Tans, señalando el espigas paralelas. "Hemos cambiado significativamente la concentración atmosférica de estos gases. Conocemos sus propiedades radiativas", dice. "Es inconcebible para mí que el aumento no tenga un efecto significativo sobre el clima".

Exactamente qué tan grande podría ser ese efecto en la salud y el sistema respiratorio del planeta continuará siendo un tema de gran debate científico y político, especialmente si las líneas en el gráfico continúan su trayectoria ascendente.

Eugene Brower, un esquimal inupiat y presidente de la Asociación de capitanes de caza de ballenas de Barrow, no necesita mediciones sofisticadas de partes por millón de concentraciones de CO2 o medidores del nivel del mar a largo plazo para decirle que su mundo está cambiando.

"Está sucediendo mientras hablamos", dice Brower, de 56 años, mientras conducimos alrededor de su casa en Barrow, Alaska, la ciudad más septentrional de los Estados Unidos, a fines de agosto. En el camión de su jefe de bomberos, Brower me lleva a las tradicionales bodegas de hielo de su familia, cuidadosamente excavado en el permafrost, y señala cómo sus reservas de muktuk, piel de ballena y grasa comenzaron a echarse a perder en el otoño porque el agua derretida gotea hacia sus tiendas de alimentos. . Nuestra siguiente parada es el antiguo edificio escolar de la Oficina de Asuntos Indígenas. El permafrost, que una vez fue impenetrable, mantuvo la base sólida y se sacudió tanto que caminar por la escuela es casi como caminar por los pasillos de una casa de diversión en un parque de diversiones. Nos dirigimos a la playa erosionada y contemplamos las aguas abiertas. "Normalmente a estas alturas el hielo entraría", dice Brower,

Continuamos nuestro recorrido. Barrow parece una comunidad costera bajo asedio. El destartalado conglomerado de casas azotadas por el clima a lo largo del camino costero de grava se encuentra protegido de las tormentas de otoño por bermas de grava y lodo de millas de largo que bloquean las vistas de las ballenas grises migratorias. Las excavadoras y niveladoras amarillas patrullan la costa como centinelas.

El idioma inupiat tiene palabras que describen muchos tipos de hielo. Piqaluyak es hielo marino de varios años sin sal. Ivuniq es una cresta de presión. Sarri es la palabra para el paquete de hielo, tuvaqtaq es hielo de fondo rápido, y el hielo de tierra firme es tuvaq . Para Brower, estas palabras son la moneda de los cazadores que deben conocer y seguir los patrones de hielo para rastrear focas barbudas, morsas y ballenas de Groenlandia.

Sin embargo, no hay palabras para describir cuánto y qué tan rápido está cambiando el hielo. Los investigadores predijeron hace mucho tiempo que los impactos más visibles de un mundo globalmente más cálido ocurrirían primero en latitudes altas: aumento de la temperatura del aire y del mar, derretimiento temprano de la nieve, posterior congelación del hielo, reducciones en el hielo marino, descongelación del permafrost, más erosión, aumentos de tormenta intensidad. Ahora todos esos impactos han sido documentados en Alaska. "Los cambios observados aquí proporcionan un sistema de alerta temprana para el resto del planeta", dice Amanda Lynch, investigadora australiana que es la investigadora principal en un proyecto que trabaja con los residentes de Barrow para ayudarlos a incorporar datos científicos en las decisiones de gestión de la ciudad. Infraestructura amenazada.

Antes de abandonar el Ártico, conduzco hasta Point Barrow solo. Allí, en la punta de Alaska, las chozas de caza desbastadas salpican el tramo de tierra que marca la línea divisoria entre los mares Chukchi y Beaufort. Al lado de una cabaña, alguien ha plantado tres palos de madera flotante blanca de ocho pies (2.4 metros) en la arena, y luego ha cruzado la parte superior con barba de ballena, una sustancia córnea que las ballenas del mismo nombre usan para filtrar el plancton que sostiene la vida. Agua de mar. La barba, curiosamente, parece hojas de palma.

Entonces, allí, en la vertiente norte de Alaska, hay tres palmeras improvisadas. Tal vez no sean más que una elaborada broma inupiat, pero estas palmas árticas parecen una metáfora enigmática para el futuro de la Tierra.